Nel 1945, l’agente cinematografico di Salvador Dalí lo chiamò e gli ordinò un incubo.

La richiesta arrivava per volere del regista Alfred Hitchcock, impegnato a pianificare la sequenza del sogno per il suo thriller psicoanalitico Spellbound (1945). Sebbene Dalí avesse ufficialmente rotto con i surrealisti qualche anno prima, i suoi dipinti fantastici, pieni di orologi che si sciolgono, ombre profonde e lunghe vedute, gli assicurarono il continuo status di celebrità negli Stati Uniti.

Ma Hitchcock non lo assunse per il valore pubblicitario. “Volevo Dalí per la nitidezza architettonica del suo lavoro”, ha spiegato il regista in un’intervista del 1962. Piuttosto che la tradizionale e sfocata sequenza del sogno hollywoodiano, Hitchcock “voleva trasmettere il sogno con grande nitidezza e chiarezza visiva, più nitida del film stesso”.

Spellbound vede protagonista Ingrid Bergman nei panni di una psichiatra, Constance Petersen, che si innamora del suo nuovo capo, il dottor Anthony Edwardes. Sfortunatamente per il personaggio interpretato da Bergman, l’affascinante Dr. Edwardes (interpretato da Gregory Peck) è affetto da amnesia che potrebbe essere un assassino. Per dimostrare la sua innocenza, Constance decide di analizzare i suoi sogni.

Verso la metà degli anni Quaranta, la psicologia pop era in crescita in America, alimentata in gran parte dalle ricadute e dai traumi della Seconda Guerra Mondiale. Spellbound ha sfruttato il crescente interesse del pubblico per la psicologia freudiana:  infatti, il film è una delle prime grandi produzioni hollywoodiane a fare affidamento sulla psicoanalisi e sulla malattia mentale come forza trainante della trama.

La scena di Dalí arriva in un momento cruciale, affrontando la domanda fondamentale del film: qual è stato il ruolo (o la mancanza di ruolo) di Peck nell’omicidio? La sequenza si apre con Peck che descrive il suo sogno a Bergman. “Non riesco proprio a capire che tipo di posto fosse”, inizia, sdraiandosi sulla poltrona della terapeuta mentre l’inquadratura si dissolve nelle immagini di Dalí: occhi fluttuanti nello spazio che si trasformano in tende dipinte, selvaggiamente fatte a pezzi da un uomo con un paio di enormi forbici; un gioco di Blackjack con carte da gioco bianche; uomini senza volto, rocce con facce.

Questo non è stato il primo esperimento cinematografico dell’artista. Dalí aveva già lavorato con Luis Buñuel, il leggendario regista spagnolo considerato il padre del cinema surrealista, in Un Chien Andalou (1929) e L’Age d’Or (1930). Tuttavia, dopo la rottura con Buñuel, Dalí fece fatica ad essere orgoglioso della sua partecipazione in progetti cinematografici.

“Sebbene continuasse a proporre nuove sceneggiature ai registi, nessuna di queste riuscì davvero a decollare”, afferma il dottor Elliott King, autore di Dalí, Surrealism and Cinema. Spiega: “Il film di Hitchcock è stato per lui il primo grande momento in cui ha potuto realizzare alcune delle cose che avrebbe voluto fare negli ultimi 15 anni”.

Alla fine, però, le grandi idee di Dalí furono modificate: inizialmente concepito dall’artista come una clip lunga 20 minuti, nel montaggio finale rimangono circa tre minuti. Alcune vignette furono scartate fin dall’inizio perché sarebbero state quasi impossibili da filmare, inclusa una scena in una sala da ballo con quindici pianoforti a coda sospesi sopra le teste dei ballerini. Altri furono girati ma poi tagliati dopo che Dalí e Hitchcock avevano lasciato il set, come il momento in cui il personaggio di Bergman si trasforma in una scultura classica in gesso.

Il produttore del film, il titano di Hollywood David O. Selznick, era sempre più preoccupato per la scena. Il 25 ottobre 1944 scrisse: “Più guardo la sequenza del sogno di Spellbound, peggio mi sembra che sia… Non è colpa di Dalí, perché il suo lavoro è molto più bello e migliore di quanto avessi mai pensato”.

Alla fine, Selznick incaricò lo scenografo William Cameron Menzies di Via col vento di tenere a freno il filmato. “Quando guardi indietro ad alcuni dei promemoria di Selznick, è molto chiaro che era preoccupato e ha cercato consulenza legale per vedere se l’artista poteva denunciarli in base a ciò che hanno fatto al suo lavoro”, dice King.

Nonostante questo, Spellbound è stato un successo al botteghino. Il film ha ricevuto recensioni positive, che tra l’altro, hanno doverosamente notato il coinvolgimento di Dalí.

Eppure Spellbound, essenzialmente una storia d’amore, è oggi raramente menzionata come una delle migliori opere di Hitchcock. Per quanto riguarda Dalí, l’artista ha fatto raramente riferimento al film dopo aver completato il progetto, una reticenza insolita che potrebbe riflettere una persistente delusione per le modifiche significative apportate alla sequenza del sogno.